Земная Империя

 

Иван Белоусов

 

       - Экипажу занять свои места. - Произнес приятный женский голос бортового компьютера. - Заканчивается зона видимости гравитационных маяков. Переход к ручному управлению.

       Это объявление вырвало Маркуса из раздумий. Их миссия представляла собой загадку.

       Недавно из первой и самой лучшей колонии Земной Империи поступил сигнал, говорящий о внезапном нападении на планету колонизаторов. На научном судне “Галилей'' эвакуировалась первая партия жителей. Прошли сутки с тех пор, как сигнал с корабля исчез в зоне между двумя полями маяков.

       Маркус стоял на обширной палубе корабля обеспечения “Эпсилон”, покрытой прозрачным изнутри и непроницаемым снаружи куполом. С капитанского мостика, возвышающегося над тремя рядами рабочих мест, открывалась панорама на бескрайние просторы космоса.

       Корабли двигались плотным строем. Основные истребители “Мурены” и “Осы” шли парами по бокам от “Эпсилона”. Вел маленькую, но очень мощную флотилию корвет “Надежный”, пилотом которого был командир эскадрильи. Истребители защищали друг друга, а к “Эпсилону” была прикреплена дополнительная орудийная башня, увеличивая его маленькую мощь. Прекрасно экипированная флотилия обладала разными типами ракет и одним видом ловушек. Построение компенсировало недостатки брони одних кораблей и слабую огневую мощь других.

       - Следи за состоянием корабля. - Велел Маркус палубному оператору. - Мы должны прочесать весь этот район. Начали, ребята.

       Маркус молча вглядывался в холодные просторы космоса. Тишина повисла в отделе. Слышался лишь бешеный стук о клавиатуру - информатики проверяли состояние корабля. Кажется, никто и не дышал.

       - Держи чуть правее. К Такугаво. - Прошептал Маркус, словно боясь нарушать холодную тишь космоса. В космическом пространстве начала вырисовываться малинового цвета планета.

       - Есть. - Вскричал помощник палубного оператора. На экране показался Галилей. Неповрежденный корабль вертикально висел в космическом пространстве. Только они начали подходить к цели, Маркус заметил странные выпуклости на поверхности планеты и судна, напоминающие грибные споры. Маркусу они не понравились, но не отступать же из-за каких-то спор?

       - Контакт налажен, сэр. - Сказал палубный оператор. - Можете говорить.

       - Говорит Командир поисковой группы- Произнес Маркус.- Прием, команда Галилея, как слышно?

       Нет ответа. Маркус повторил еще пару раз. Безрезультатно.

       - Сэр, - Послышался удивленный голос командира эскадрильи. - Корабль застрял в паутине.

       - Паутина?! - Полунасмешливо произнес Маркус. - В космосе?

       - Огромные сети. Сэр, истребители тут просто завязнут. Осы пусть останутся на расстоянии и идут следом за Муренами.

       - Есть ли шансы прорвать паутину?

       - Да, сэр. Она не слишком прочна.

       - Мда, не хотелось бы мне видеть паука, который сплел такое. - Невесело произнес Маркус - Полный вперед.

       Надежный открывал путь. Корабли продвигались за ним и довольно быстро приблизились к судну.

       - Стоп. - Скомандовал наконец Маркус. - Галилей, прием..

       Маркус не договорил. Спора на судне начала стремительно увеличиваться, захватывая “Галилей”, а затем, полностью покрыв его, беззвучно лопнула.

       Из нее появилось Нечто. Взорам предстало изломанное туловище создания. Тело твари рыжего цвета было словно высечено из метеоритов, в изобилии летающих вокруг планеты, края шести лап, похожих на острые пики, светились застывшей на них слизью. Глаза, маленькие и неприятные, как у паука, смотрели на корвет.

       - Огонь. - Выдохнул Маркус, почти одновременно с тем, как тварь прыгнула, направляясь на “Надежного”. Но ракета ударила в монстра. На “Надежный” хлынула отвратительная слизь. И, не успел Маркус закрыть рот, раздался крик одного из наблюдателей:

       - Сзади-сзади. - Маркус резко развернулся и увидел приближающихся к кораблю космических насекомых, отдаленно напоминающих убитого ими только что.

       Посередине был монстр чудовищных размеров. Туловище приплюснуто, на спине ряд шипов, а между двух бронированных пластин, находилось подобие морды - огромный шипастый нос, ряд красных глаз. У твари был хвост, состоящий из сотни маленьких, похожих на веревочку щупалец, от которых по следу монстра шел красный след.

       Справа и слева шли два подобия гиганта - только в размерах меньше. Но зато более ясно подчеркнута морда, видны маленькие глаза, разветвленные крылышки, напоминающие уши слона, также бронированная спина. Эти были охрового цвета.

       - Стреляйте. - Снова крикнул Маркус и в рой полетела ракета, задев одну тварь. В ответ насекомоподобные создания выбросил паутину, но “Эпсилон” легко прорвал ее, а вот один из истребителей остался в сетях.

       Маркус едва успел повернуться, чтобы встретить новую угрозу. В стекло корабля обеспечения врезался огромный метеорит. “Эпсилон” задрожал и Маркус подумал, что стекло не выдержит, но нет, прочности кораблю хватило. Однако Мурена, также столкнувшаяся с метеоритом, не выдержав, раскололась на части.

       Метеориты метали три монстра. Лишенное лап туловище, напоминающее кольчугу, морда, имеющая какое-то сходство с мордой ящерицы. Хвост, на окончании которого было некое подобие катапульты. За спиной у тварей находились два маленьких крыла с золотыми блестящими шариками на концах. В драконов легко поверить, ей богу.

       Маркус неимоверным усилием воли вернул себе контроль над ситуацией. У его отряда еще есть шанс победить.

        ‘’Эпсилон’’ дал монстру приблизится, а затем раздался выстрел из орудийной башни. На миг показалось, что монстру не страшна огневая мощь, но нет, брони у него не хватило.

       А тот, что поменьше, пробиться успел и бросился на одну из “Ос”. Приглядевшись, Маркус понял - монстр опутывал корабль в кокон. Выстрелы “Осы” прорывали сети, но вскоре оказались окутаны и пушки истребителя.

       Орудийная башня приготовилась дать последний залп. К этому времени Маркус почти был уверен в победе. Командир эскадрильи уже дошел до ряда метающих метеориты и успел даже прикончить одно чудовище. Оставалось всего три монстра, против всей мощи центральной эскадрильи и отряда командира. Легко. Но вдруг на крыло рядом с башней приземлилась подобная первой убитой тварь. Она вцепилась когтями в дополнительный отсек, сжала башню.

       - Готовь ракеты. - Прокричал Маркус, но не успел. Орудийная башня оказалась пробита зелеными лапами чудовища в считанные секунды.

       Вдруг корабль затрясся от очередного метеорита, пущенного одним из новых чудовищ, напоминавших оранжевую гигантскую стрекозу. У этой твари были четыре лапы, по форме напоминающие клыки и зеленые от слизи. Эти явно были одной расы, или вида. Маркус поразился, ведь монстры работали так слажено. Не просто тупо атаковали, существовал строй, приманка, основная сила и резерв. Они явно мыслили и мыслили хорошо!

       Внезапно Маркус понял, что битва проиграна. С тремя прошлыми метателями “Надежный” разобрался, но потерял при этом одну “Осу”. “Эпсилон” лишился основной мощи. Ракета с “Надежного” убила погубившего орудийной башни.

       - Отступаем. - Крикнул в рацию Маркус. - Возвращаемся к Олимпу. Отстреливайтесь, но не останавливайтесь.

       Корабли начали бегство. “Эпсилон”, лишившись орудийной башни стрелял, но наносил ничтожные повреждения. Адмирал приказал дать залп ракетами “Каскад”. Одна из стрекоз пала под ними, и две другие обратили внимания на корабль Маркуса, бросившись за ним.

       “Надо успеть. Добраться хотя бы до поля гравитационного маяка - Думал Маркус -Тогда контр-адмирал получит запись с бортового компьютера, увидит, узнает. А там глядишь и подкрепления вышлют, если продержимся”.

       - Оператор, каково состояние корабля? - Спросил он.

       - Корабль поврежден, сэр. - Старый оператор изо всех сил старался скрыть страх, но у него не получалось. - Еще одно столкновение и корабль просто остановится, в лучшем случае.

       - Они нагоняют. - Мрачно заметил Маркус. - Ловушки. Используйте их. Они уберегут нас от метеоритов - Капитан уже понял, что они заменяли тварям ракеты. Стрекозоподобные монстры ловили  их и бросали на “Эпсилон”. Надежный исчез из виду.

       - Не оторвемся, сэр. – Пугливо произнес оператор. - Не доберемся до базы. Двигатели работают на четверть мощи.

       На палубе стих даже звук ударов по клавиатуре. Взгляды всей команды упали на Маркуса.

       - Нас ждет смерть. - Серьезным голосом признался Маркус. - Нет шанса их победить, а даже если мы сейчас примем бой и выдержим его, мы не долетим до базы. Но мы обязаны доставить информацию на гравитационный маяк. Оттуда она доберется до Земли и мы дадим человечеству шанс. У многих из нас на родине остались любимые люди. Твари, которых мы видели сегодня им неизвестны. Но они скоро узнают о них. Так пусть они будут готовы. Нам осталось всего десяток минут. Давайте же проведем их как герои, и умрем также.

       Маркус не был мастером пламенных речей, но эта сама собой сорвалась с его губ. И экипаж, по началу испугавшийся, потом просто молчащий, согласно закивал. Именно так люди жертвовали собой во благо Земной Империи, молча, делая свою работу и сражаясь до последнего. Вдруг все вновь стало привычно-застучала клавиатура, на основном экране появлялись и исчезала изображения деталей корабля. Стрекозы все приближались.

       Ловушек, которые каждый раз выкидывал корабль, больше не осталось. До гравитационной зоны оставалось около минуты полета. Один кинутый точно метеорит и корабль погибнет. Стрекозы были слишком близко. Минута показалась вечностью. И наконец произнес приятный, женский голос

       - Зона, не входящая в видимость гравитационных маяков, прошла.

       Звуков облегченных вздохов не последовало, что неудивительно. Маркус повернулся к приближающейся смерти. Интересно, а что ждет его там, за гранью? Новая земная жизнь, пустота или же неземной рай? Что же, скоро он это узнает.

       На него вдруг навалились воспоминания. Спокойное детство в области, название которой он уже сам забыл. Леса, поля и горы. Небо еще было кристально чистым, как и вода, которой было очень-очень много. Воздух был чист и свеж.

       Потом перед ним простирались картины его юности, пришедшейся на, возможно, самый печальный момент истории Земли. Ресурсы истощились, воды стало очень мало, леса вырубили. Людей становилось все больше, средств их содержать - меньше. В то время пища выдавалась по карточкам. Их крали и даже убивали за них, а число таких убийств было столь велико. Из-за этих карточек умер отец Маркуса, он пытался помешать их украсть и его убили. Человека, сделавшего это даже не наказали, стражи почти не было, а оставшиеся сами делали подобное.

       Но времена изменились. Когда человек вновь поднял взгляд на звезды канули в лету все прошлые земные конфликты. Тогда и началась вторая космическая эпоха, получившая права называться промышленным переворотом. Весь мир объединился в одно большое государство, названное Империей, которую возглавлял Император, утративший свое имя. В каждом из земных поселений и форпостов стал руководить его советник, представляющий жителей своего поселения на совете. Иногда советник не справлялся и избирался новый. Человечество освоило новые планеты. Из космических колоний поставлялась новая еда. Она была на вкус как глина, но сытна и полностью обеспечивала потребность людей в пище. Установились справедливые законы, что сразу дало толчок развитию общества.

        Но, к сожалению, исчезли писатели, художники и музыканты. За ними ушли историки, специалисты по гуманитарным наукам. Вместе с ними канула в лету религия. Настали времена техники и только ее. Ценились только те, кто своими трудами мог принести материальную пользу. Ныне человечество желает вернуть искусство и вспомнить свою историю, да только все не так просто. Искусство до сих пор доступно лишь высшим из числа людей.

       Молодой Маркус вступил в Имперскую Академию Военного Космического Флота.   Когда ему было восемнадцать, трудное обучение закончилось и он был направлен на базу флота “Олимп” к адмиралу планетарной обороны. Он мог стать и слугой Императора, но решил, что защита земли важнее ее экономики и политики.

       Он служил командиром эскадрильи, дослужился до вице-адмирала, выполняя задания, прежде чем стать доверенным лицом адмирала планетарной обороны. Его миссии стали гораздо важнее поставки разных приборов в колонии и защиты мирных кораблей.

        Старый адмирал улыбнулся, а затем закрыл глаза. Умирать оказалось легко. Одна из стрекоз врезалась в корабль, и “Эпсилон” развалился на части.

 

       ***

        Адмирал планетарной обороны пересматривал запись, полученную с корабля обеспечения “Эпсилон”. Он служил во флоте Земной Империи уже пятьдесят лет, и никогда не видел ничего подобного. Наконец запись кончилась.

       - Это все? - Холодно произнес Императорский Советник, также смотревший запись.

       - Нет. “Эпсилон” был кораблем обеспечения, поэтому мы имеем запись со всех кораблей, погибших у Такугаво. Вот она.

       На экране появилась планета, малиновый цвет которой не был виден из-за черных, бултыхающихся спор. Контр-адмирал смотрел уже не в первый раз, но с трудом сдержался от тошноты, когда споры раскрылись. Из мерзкой слизи появились тысячи монстров самых разных размеров и видов. И почти мгновенно запись прервалась.

       - Разведчики показали, что на колонии, откуда пришел Галилей уничтожены все поселения. Там обосновались эти монстры. Мы назвали это место Жемчужной колонией. Нечто похожее на нее есть на трех других планетах. Похоже, это их базы. Полагаю, они готовились к вторжению, а отряд Маркуса помог с выбором цели.

       - Все ясно - Также холодно заключил советник Императора. - Каково состояние флота?

       - Я объявил боевую готовность - Начал докладывать адмирал планетарной обороны - Ремонтные доки и базы истребителей работают в ускоренном режиме. Также было решено дать этим существам кодовые названия. Саму расу мы назовем дварги, как ядовитые насекомые-мутанты совсем недавно изведенные на земле. Типы мы назовем в честь легендарных чудовищ. Аспид, химера…

       - Это очень занимательно. Переходите к плану.

       - Мой план-окружить Землю плотным кольцом, состоящим из всех четырех наших баз. Они соберут мощный защитный флот, состоящий из средних и легких кораблей.

       - Но ведь в нашем распоряжении есть тяжелый корабли, разве не так? - Изумился советник.

       - Они не помогут на первом этапе. Мы должны остановить орду, родившуюся на Такугаво. Наш враг может драться на земле, и нельзя дать ему прорваться на жилые поселения. После остановки наступления врага, мы сделаем прорыв, в котором нам помогут тяжелые крейсеры и авианосцы, разрушив стратегические объекты противника. Эта война будет стоить многих ресурсов, и не меньших потерь.

       - Я не понимаю. Против нас выступают огромные насекомые. Они могут победить наш небольшой отряд, но неужели мощь крейсеров не отбросит их?

       - Нам противостоят не пираты, ваше превосходительство. Это не их эскадрильи. Это орда, сметающая все на своем пути. Это не стычка. Это вторжение. Вторжение Орды. Передайте Императору мои слова.

       Советник молча кивнул и вышел из кабинета.

       Адмирал планетарной обороны смотрел с базы флота “Олимп”, как над родной Землей встает солнце, освещая страны и моря. Да. Именно ради этого нужно бороться. Ради того, чтобы солнце всегда вставало над Землей. Чтобы там, далеко, цвела жизнь, грядет битва, которой еще никогда не было. Вторжение Орды. Что же, пусть приходят.

 

       2014 год